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La planète Mars

Quatrième planète du système solaire, Mars fascine les hommes depuis la nuit des temps. Elle fait l’objet de recherches toujours plus approfondies par les agences spatiales internationales.

• À quoi ressemble vraiment Mars ?
• De quoi son atmosphère est-elle constituée ?
• Y a-t-il eu un jour de l’eau sur Mars ?
• Celle que l’on surnomme « la planète rouge » pourrait-elle abriter ou avoir abrité dans le passé, une forme de vie extraterrestre ?

Déjà remarquée par les astronomes égyptiens il y a 4 000 ans grâce à son éclat rouge, Mars est devenue un véritable objet de de fascination. Les Romains lui ont attribué le nom du dieu de la guerre, Mars, sa couleur rouge évoquant le sang versé lors des batailles. La planète est observée à l’aide de lunettes astronomiques dès le 17e siècle,  puis par des télescopes.

La question de la vie martienne naît dans la seconde moitié du 19e siècle : l’astronome italien Giovanni Schiaparelli observe des structures sombres à la surface de la planète rouge, qu’il nomme « canali » ; d’autres astronomes, tels que le Français Camille Flammarion ou l’Américain Percival Lowell, les interprètent comme un gigantesque réseau de canaux artificiels bâtis par des êtres très évolués… Dès le début du 20e siècle, les progrès des télescopes révèlent que ces canaux ne sont en fait qu’une illusion d’optique. Mais rien n’y fait : le mythe Martien est lancé. Le cinéma et la culture populaire s’en emparent, ils imaginent des petits hommes verts voulant nous envahir !

Après la Seconde Guerre mondiale, la guerre froide entraine les Etats-Unis et la Russie dans une course à l’espace, accélérant les progrès de l’exploration spatiale. Des missions de survol de la planète Mars par des sondes sont entreprises dès les années 1960. Viking 1 atterrit sur Mars en 1976.

Mars est aujourd’hui explorée par des sondes et rovers à la recherche de traces de vie passée. Des missions visant à envoyer des humains sur Mars sont envisagées. Seront-elles bientôt réalisées ?

L’exposition Explore Mars donne au public des clés pour mieux comprendre tant les aspects scientifiques de la planète rouge et son exploration que la fascination qu’elle exerce depuis toujours.

 

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